COVID-19 : quelle persistance post-mortem ?

Nathalie Barrès

14 avril 2021

Sienne, Italie – Un article publié dans l’International Journal of Infectious Diseases évoque un sujet peu commun concernant l’infection à Covid-19, à savoir la persistance du virus chez les défunts [1].

SARS-CoV-2 détecté un mois après le décès

Du génome de SARS-CoV-2 a été découvert dans certains organes d’un cadavre exhumé, un mois après son décès. Pour autant, personne n’est encore capable aujourd’hui de répondre à la question : « Combien de temps le virus peut persister dans le corps d’un défunt ? ». La présence de fragments génomiques n’est pas suffisante à elle seule pour conclure à un risque infectieux, car le virus n’est pas forcément vivant. Comme tout virus à enveloppe, la température et l’humidité sont des facteurs qui influencent sa survie.

Le corps en question avait été enterré dans un cercueil de zinc. Les organes étaient bien identifiables et relativement bien conservés. D’après les auteurs, la quantité de virus détectée sur un cadavre dépendrait à la fois des organes et tissus infectés et des conditions d’inhumation. 

Poumon et cœur

La présence du virus a été recherchée dans les poumons, le cœur et les reins. Du génome viral a été identifié dans les deux poumons et dans le cœur, mais pas dans les reins. Le virus détecté n’était pas vivant. Les auteurs ont ainsi conclu que le SARS-CoV-2 pouvait se maintenir dans les tissus à une température de 20°C malgré la lyse cellulaire et pour une période de 30 jours. 

En revanche, difficile de dire combien de temps le virus vivant pourrait encore persister. Finalement, la question de la contagiosité d’un cadavre malgré le traitement par hypochlorite de sodium ou autre désinfectant reste posée. Ces questions sont importantes pour le risque infectieux lié aux cadavres qui doit être pris en compte pour les anatomopathologistes et les opérateurs, ainsi que pour les personnes en charge des funérailles.

 

Cet article a été initialement publié sur Univadis.fr, membre du réseau Medscape.

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