Onchocercose et paludisme : le Nobel met les traitements des pays du Sud à l’honneur

Dr Isabelle Catala

Auteurs et déclarations

5 octobre 2015

Stockholm, Suède -- Le prix Nobel 2015 de physiologie et de médecine a été élégamment partagé entre les Drs William C Campbell et Satoshi Omura, d’une part et le Dr Youyou Tu d’autre part. L’académie suédoise a tenu à associer les découvreurs de l’ivermectine et la chercheuse qui a permis qu’une herbe de médecine traditionnelle chinoise devienne le premier traitement du paludisme au 21ème siècle.

Un traitement contre les helminthes

Les Drs William C Campbell et Satoshi Omura ont reçu le prix Nobel pour la découverte d’une famille de macrolides à activité anti-helminthique et insecticide, les avermectines, dont la plus connue est l’ivermectine. Ce traitement a permis de faire diminuer très significativement l’incidence de deux maladies liées à des infections par des helminthes qui sévissent majoritairement en Afrique, au Yémen et en Amérique du Sud.

Une bactérie du sol aux propriétés anti-infectieuses

En 1978, le Dr Satoshi Omura a isolé un actinomyces du sol de la famille des streptomyces au sein du Kitasato Institute. Cette famille de bactéries du sol était connue pour produire des antibiotiques et notamment la streptomycine dont la découverte a été couronnée par le prix Nobel 1952 (Dr Selman Waksman).

A partir de cet isolat, il a sélectionné 50 souches dotées d’une activité anti-microbienne potentielle notamment vis à vis de parasites de types nématodes dont font partie les helminthes. Les souches ont rapidement été transmises au laboratoire de recherche Merck Sharp Dohme pour caractérisation des substances actives.

Activité endocide et ectocide

Le Dr William C Campbell, un parasitologue qui travaillait à l’institut de recherche Merck aux Etats-Unis a eu accès aux cultures du Dr Omura. Il les a testées dans un premier temps sur les parasites des animaux domestiques et d’élevage.

Dès 1981, des substances de la famille des avermectives ont été utilisées chez l’animal pour lutter contre les nématodes, les arthropodes et les insectes du fait de leur action à la fois endocide (activité sur les parasites internes) et ectocide (activité sur les parasites externes).

Peu de toxicité chez l’homme

L’ivermectine a été sélectionnée parmi les avermictines pour son activité sur les parasites humains et, en particulier dans un premier temps, sur les filaires. Cette molécule est dotée d’un effet neurotoxique et neuromusculaire chez les parasites par le biais d’une activité sur les canaux glutamate-dépendants. Ces canaux sont absents chez les mammifères ce qui explique l’effet spécifique chez les parasites et leur relative innocuité chez l’homme, bien que le médicament puisse être toxique sur le système nerveux central en cas de surdosage.

Une activité de l’ivermectine sur les canaux chlorures ligand-dépendants par le biais du neuromédiateur GABA est aussi décrite, mais encore peu caractérisée.

Gale et poux
En France, l’ivermectine est commercialisée par le laboratoire MSD sous les noms de Mectizan® ou Stromectol®.

L’ivermectine, traitement de référence la gale, est aussi proposée dans le traitement des poux (par voie orale ou topique) bien qu’elle n’ait pas l’AMM dans cette indication.

Artémisine: rencontre entre la médecine traditionnelle chinoise et le 21ème siècle

Autre maladie parasitaire mise à l’honneur par l’Académie Nobel : le paludisme, au travers du prix remis à la chercheuse en pharmacie Dr Youyou Tu pour l’artémisine devenue la référence mondiale dans la lutte antipalustre.

Après avoir été distinguée par le prix Lasker en 2011, cette chinoise âgée de 82 ans se voit aujourd’hui récompensée pour un travail de recherche qui allie médecine chinoise traditionnelle et médecine moderne puisque le Dr Youyou Tu a été puiser dans la pharmacopée traditionnelle de la médecine chinoise pour faire émerger Artemisia annua, la plante dont elle a extrait le principe pour en faire son traitement contre le paludisme.

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